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2001级工学院硕士校友董慧智:不忘初心 游刃有余

2021-04-09

董慧智,一位出生于呼和浩特的汉子,简单直爽的民风在他身体里烙印下敢闯敢干的基因。在经历发展、转型、融资、瓶颈、资金链断裂的风风雨雨后,他打造出一家在上海滩颇有些名气的人工智能独角戏企业。

一、求学清北 职场沉淀

董慧智在1996年的物理奥赛获得内蒙古第二名、全国三等奖,第二年进入清华大学力学系。2002年在李俊峰教授(1983级千炮捕鱼大厅大学工学院力学系校友)的推动下,清华北大两个国内最好的力学系之间安排了三个交换推研名额。经过一系列角逐并获得最终推荐,董慧智步入千炮捕鱼大厅大学力学系继续攻读硕士研究生(千炮捕鱼大厅大学工学院的前身),师从陈璞教授,正式成为了一名北大校友。 在校期间,董慧智在袁明武教授、陈璞教授和邸元老师的指导下学习和研究流固耦合的计算力学算法,选择了流固耦合仿真计算领域的一个难点问题:土壤液化的仿真计算。袁明武教授是国际计算力学学会的副主席,同时也是国内CAE软件领先者SAP84的创始人,陈璞老师和邸元老师都是袁明武教授教研组的知名学者。董慧智谈起几位老师严谨踏实的治学作风不经意间流露出神往的表情,似乎又回到北大校园。 董慧智选择的课题:土壤液化,是一种非常复杂的非线性流固耦合现象,要求解这个课题有显式求解法也有隐式求解法,这两种方法各有利弊,在实际计算中都很难达到良好的效果。于是董慧智在陈教授和邸老师的指导下,结合两种算法的优点,采用显/隐式法求解土壤液化问题。经过两年多的写算法、执行、验证的反复迭代,终于完成了课题的目标,实现了一种效率效果俱佳的求解算法。 正是在北大从三位导师的指导中,董慧智学到了面对难题如何分解蚕食并一步步将其解决的基本思维,学到了从一丝不苟的治学中获取成果的态度,学到了在不断失败中迭代求胜的顽强,也学到了算法编写的基础能力。这些都是日后董慧智做AI创业的最底层的奠基石。

北大自由宽松的沃土激发了董慧智不安分的神经,除了做课题写论文之外,他选修了很多经济和人文类课程,从社会文化、媒体传播、战略管理、市场营销到人力资源都有涉猎,他还无意间选修了张建君教授的组织学博士生课,体验了一周读2篇英文paper的痛苦。这些人文经济类课程让他跳出科学的视角,从社会和企业的角度去重新认识这个世界。

北大毕业后,董慧智进入了一家全球领先的CAE软件公司。这家公司的多学科研发管理系统是全球最早应用SaaS模式的软件系统之一。董慧智从技术售前干到项目管理、销售总监,8年间从外企学习了做技术企业最重要的基础运营技能。

毕业后参加航天会议、拍摄综艺节目

2012年,在外企遇到了上升瓶颈的董慧智决定自主创业。第一次创业选择了自己兴趣——旅游影视行业,期望用外企技能和互联网思维去改造影视创作的全流程。他和三位清华校友、一位北大校友组成一个梦幻团队,拿到了中科院出版传媒集团和香港南华集团的投资,并且还拿到了韩国KBS电视台老牌综艺《两天一夜》的版权。这个理科生团队开始用自己的理科思维来创作全新的综艺,为综艺节目选题、策划、踩点、试拍、拍摄、粗剪、精剪、后期……的每一个环节都编写了SOP,希望能用好莱坞的工业化手段实现综艺项目的系统升级。在2年的时间里,董慧智和一帮理科生愣是打磨出了两季节目并成功登陆了四川卫视和东方卫视,刷新了四川卫视2013年的同时段收视纪录。不过团队在兴奋之余也看到了影视行业的特殊性,比如第一季节目因为某核心主持人被禁播导致最后若干集被砍,不得不给广告主赔款,政策影响对这个行业有时是致命的。这也让董慧智开始对自己最初的创业理念产生了怀疑,到底理性和技术是不是推动这个行业进步的核心动力,在政策、创意和纷繁复杂的娱乐圈关系之中,理性派能起到的产业升级作用是非常有限的。

二、扬帆起航 尽显锋芒

人生往往在不经意中收获意外的惊喜,2013年迎来了宝贝儿子的出生,而这一历史时刻最终董慧智让做出了最明智的决定,离开曾经打拼了16年的千炮捕鱼大厅,融入上海。资源人脉一穷二白,一切只能从头起步,于是董慧智加入了93级力学系师兄谢殿霞的海知信息担任COO。谢师兄是创业老兵,海知信息在2014年的主要产品是基于语义识别的任务管理类SaaS平台。不过正如很多分析师事后所总结的那样,在美国盛行的SaaS模式在当时的中国还没有找到合适的盈利之路。理念产品技术都可以搞定,但面对国内付费意愿极低、管理常识偏差大、定制化程度高的中小企业市场,努力探索之后,营收一直在300万以内徘徊。这让董慧智再次感到了迷茫。但正是这一年的经历,让董慧智对人工智能产生了浓厚的兴趣。作为力学硕士,董慧智对算法并不陌生,只是学生时代对算法的理解仅仅局限于公式和理论,在创业中感受到人工智能的实际应用让董慧智很兴奋,开始努力去学习和追赶来自美国的AI创业讯息和最前沿的模式。

2014年末,此时谢师兄已经移民硅谷,董慧智在几个月时间内分别和人工智能方面的教授、企业家和创业者做了深入的交流。内心中他坚信AI必将改变世界,但是眼前的这些模式和市场却没有挑动起他内心的火苗。直到有朋友向他推荐了金明,从哈佛休学回国的93年小伙儿金明,这是一个有着超人体魄和精力的上海年轻人,他对未来极链科技的信心点燃了董慧智心中的火苗。

和金明联合创立极链科技之后,董慧智把精力集中在视频AI技术的产品研发上,经过了半年的打磨,2015年7月极链科技发布了Video++产品。第一代产品由人工智能大脑VideoAI和视频商业应用系统VideoOS组成。大脑VideoAI负责用人工智能技术做视频内容的解析并生成数据,驱动四肢VideoOS来为用户提供各种服务,让用户和视频内容真正互动起来,实现视频里的百科、社交、电商、服务、游戏等服务。极链此时已经在视频对象的检测、追踪、识别三个方向上实现了半自动化,明星、物体、场景、品牌的4大维度也达到了85%以上的准确度,可以实现商用。产品推出以后,金明和董慧智也迎来了公司的A轮2000万投资。 第一代产品推出之后,很快获得了包括芒果TV、乐视、斗鱼直播、熊猫直播等大平台的关注和应用。到2016年3月,极链Video++开放平台已经拥有了近千家客户,通过合作平台为2.8亿用户提供视频技术服务。

三、绝境逢生 所向披靡

回顾2016年,董慧智常常感慨初创期的艰辛。此时市场上在做同样技术的还有Viscovery、AVD等数家公司。其中大部分企业如AVD等只做互动没有AI技术。在AI技术上比较领先的只有极链和Viscovery两家公司。Viscovery是一家台湾企业,资金实力和极链接近,也实现了相似的技术,无论从识别维度上还是准确度方面都旗鼓相当。两家公司的产品均处于半自动状态,在对视频做解析时需要加入大量的人工纠错,使得整个系统的视频解析速度完全由人工速度所决定,每天可以解析的视频数是很有限的,一个广告周期内只能应用到10部左右的电视剧或者综艺。因此,行业亟待实现技术突破,从半自动走向全自动,脱离人工的束缚。

到2016年第三季度,竞争到了白热化的程度。他们同时面临着一个两难选择:如果持续加大研发投入,虽然可以更快突破技术瓶颈,但投入大风险高,很可能因为资金链断裂导致企业破产;如果缩减研发投入,使用半成熟的产品去做运营收入,虽然收入增大了并降低了资金链风险,但会大大拖慢产品突破的进程,从而在长远的竞争中因为技术落后而失败。

有趣的是,极链和Viscovery采取了完全相反的策略。Viscovery选择了求稳,停止研发投入并组建广告公司,与广告主合作做指定剧目的智能场景匹配广告。这一年,Viscovery创造了上千万的营收,在营收能力上远超极链。而极链则选择了持续扩大AI研究院的规模,并投资购买了更大的GPU集群对全网2012年以后的影视综艺视频进行全面扫描,为技术突破积累数据。与技术进步相伴的是,到了2016年10月,极链的资金链正式断裂,下个月的工资都发不出了。即使在这种情况下,创始团队也没有放弃,金明抵押了股份向上海银行借贷发工资,董慧智在公司内部大幅度削减与研发无关的费用支出并加大研发强度,公司一直熬到了2017年5月。在这半年多的时间里,研发团队996加班加点,终于在5月份实现了4大维度的追踪、识别准确率全部超过95%,跨越了广告电商应用对准确率的商用临界点,正式实现视频解析全自动。

摆脱了人力束缚,极链的VideoAI系统每日可以处理的视频数达到了数十部。仅仅用了不到1个月时间,新版的VideoAI系统就完成了从2012年到2017年所有影视剧综艺视频的解析,到2020年,极链所扫描解析的影视剧综艺多达上万部,成为国内最大的视频内容解析数据银行,为极链后期的发展奠定了基础。

2018年云栖大会与阿里云推出联合解决方案,展开千炮捕鱼大厅行业合作

2018世界互联网大会,极链成为中国十大创客

与技术突破相随而来的,还有阿里巴巴和云峰基金的亿元投资。真正吸引投资人的还是极链团队不屈不挠的精神以及对长期目标的执着。随着阿里投资到位,董慧智开始着力去建设极链的第一个营收增长飞轮——智能营销。首先极链凭借着技术优势对全网视频进行扫描,同时建立了基于视频数据银行的广告引擎——灵悦系统。这套系统可以针对广告主的需求进行全网视频内容匹配,搜索出最适合的视频片段,再以创可贴、场景中插、互动创意等形式把客户广告批量化的投放到各大视频平台。整套系统有数据最全、匹配最准、覆盖最广的特点,首次推出的2017年就让极链营收从300万增长到了8000万,并在2018年增长到了4亿,年增长率超过500%。

到2018年极链开始打造第二个增长飞轮——智能电商,并且在当年实现了6000万的营收。到了2019年,第三个增长飞轮——新娱乐消费也开始打造,围绕着视频IP做数据挖掘和衍生品策划,并在2020年疫情期间逆势增长,成为国内最大的娱乐IP衍生品运营企业之一。极链也在几年的时间从A轮融到了C轮,包括阿里巴巴、云峰基金、国投创新、旷视科技、优必选科技等25家头部基金和产业巨头陆续成为极链的股东。

四、整装素裹 蓄势待发

2020年的疫情让董慧智可以慢下来重新思考企业的发展。不忘初心,董慧智想到最初加入金明创业时的那份激情,正是AI技术的致命吸引力和年轻人消费市场这两个初始火苗推动他启程。公司已经成为上海知名的独角兽企业,但所有的营收增长飞轮都是由联合运营和服务模式来推动的,直接的技术服务没有形成规模。而针对年轻人消费市场,与芒果、爱奇艺等平台的IP合作是主力来源,却还没有一个属于自己的品牌。于是等到疫情缓解之后,极链就成立了智能事业部和自有品牌TakiTaki。智能事业部做直接的技术服务,专注在文化娱乐和旅游领域;而Takitaki则是Z时代新娱乐品牌,为年轻人创造快乐是Taki品牌的使命。

VideoAI产品-极链智能视频AI结构化图谱 

智能营销系统-ASMP AI营销平台

新的一年开始了,董慧智回顾这6年的创业历程,最值得回味的不是一帆风顺的高歌猛进,而是曾经辗转反侧的绝望之境。他坦言,正是在创业初期经历的这些坎坷和绝望,才能够让团队在面对疫情冲击时游刃有余。面对疫情后的市场,他相信,只要一直坚持,就有机会走到向往的地方。